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Astrónomo

Christiaan Huygens

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Biografía de Christiaan Huygens
Caspar Netscher [Public domain]

Biografía de Christiaan Huygens

Christian Huygens (14 de abril de 1629 – 8 de julio de 1695) astrónomo, físico y matemático. Nació en La Haya, Países Bajos. Sus grandes aportes se dieron en el campo de la dinámica y la óptica. Fue el inventor del reloj de péndulo y realizó la primera exposición de la teoría ondulatoria de la luz. En suma, descubrió los anillos de Saturno y de Titán su satélite mayor. Su padre fue Constantin Huygens, una de las más importantes figuras del renacimiento en Holanda. Por ello, siempre estuvo en contacto con importantes pensadores del momento, por ejemplo, René Descartes quien era amigo de la familia. Huygens fue educado en la universidad de Leyden. Su reputación en los trabajos sobre óptica y dinámica se difundieron por toda Europa y en 1663 fue elegido socio fundador de la Royal Society.

Posteriormente, fue invitado por Luis XIV a Francia en el año 1666, y mientras permaneció en dicho país, Huygens fue uno de los fundadores de la Academia de Ciencias de Francia. Su nombre era ya respetado y admirado porque años atrás había diseñado una estrategia para pulir las lentes, logrando una imagen más nítida que le permitió descubrir el mayor satélite de Saturno, Titán, y dar la primera descripción detallada de los anillos de este planeta. Más adelante, estudió las estrellas de la nebulosa de Orión y las características de la superficie de Marte que lo llevaron a concluir la rotación de este planeta sobre su eje. En 1656 inventó un ocular de telescopio que lleva su nombre.

En 1673, calculó la longitud del péndulo simple equivalente y luego describió una solución al problema del péndulo compuesto, lo anterior fue compartido al público en la obra Horologium Oscillatorium. En la misma publicación obtuvo también una fórmula para calcular el periodo de oscilación de un péndulo simple y explicó sus leyes de la fuerza centrífuga para movimiento uniforme en un círculo. Decidió retornar a su país natal en 1681, construyó algunas lentes de grandes longitudes focales e inventó el ocular acromático para telescopios.

Poco después realizó un corto viaje a Inglaterra, donde se encontró con Newton, publicó su tratado sobre la teoría ondulatoria de la luz. Huygens asegura que la luz es un movimiento vibratorio en el éter, que se difundía y producía la sensación de luz al tropezar con el ojo. Basado en su teoría, pudo deducir las leyes de la reflexión y la refracción, y explicar el fenómeno de la doble refracción. Debemos indicar que hace parte de los más grandes científicos de la segunda mitad del siglo XVII, fue el primero en avanzar en el campo de la dinámica profundizando en los aportes de Galileo Galilei y Descartes.

Entonces, fue Huygens quien resolvió en esencia el problema de la fuerza centrífuga. Lamentablemente, al ser una persona ensimismada y retraída fue muy solitario, por ello, no atrajo estudiantes o discípulos y tardó mucho en publicar sus descubrimientos, pero fue rápidamente olvidado luego de su muerte. Su vida estuvo atravesada también por los episodios de mala salud, y fue una de estas enfermedades quien se encargó de quitarle la vida el 8 de julio de 1965. Su valor y aporte están en varios campos de la ciencia, como el de la matemática, fue uno de los pioneros en el estudio de la Probabilidad (1656). En el introdujo algunos conceptos importantes en este campo, y resolvía algunos de los problemas propuestos por Pascal, Fermat y De Méré.

Además, resolvió numerosos problemas geométricos como la rectificación de la cisoide y la determinación de la curvatura de la cicloide. Sus aportes realmente fueron infinitos: también esbozó conceptos acerca de la derivada segunda. En cuanto a los trabajos en Física se enfocó en la mecánica y la óptica. En ese sentido, publicó su libro Horologium oscillatorum (1675); habla sobre la teoría del centro de oscilación, el principio de la conservación de las fuerzas vivas, centrándose esencialmente en las colisiones entre partículas, en ese punto se atrevió a corregir algunas ideas erróneas de Descartes y el funcionamiento del péndulo simple y del reversible.

Si nos vamos al ámbito de la óptica elaboró la teoría ondulatoria de la luz, partiendo del concepto de que cada punto luminoso de un frente de ondas puede considerarse una nueva fuente de ondas, este postulado recibió el nombre de Principio de Huygens. A partir de esta teoría explicó, en su obra Traité de la lumière, la reflexión, refracción y doble refracción de la luz. Más adelante la teoría quedó completamente validada por los experimentos de Thomas Young, a principios del siglo XIX. Llegó a construir varios telescopios basado en sus teorías y sus conocimientos sobre óptica.

Luego de varios experimentos se dedicó a construir instrumentos de focales cada vez mayores: elaboró un sistema especial para tallar este tipo de lentes, siendo ayudado por su amigo el filósofo Spinoza, pulidor de lentes de profesión. Gracias a uno de ellos pudo observar el planeta Saturno y un anillo (descubierto por Galileo con anterioridad que no pudo identificarlo claramente) y la existencia de un satélite, Titán. Después de una ardua observación dio a conocer la noticia en el año 1656. Debemos decir que, la astronomía creció considerablemente por el estudio de la Nebulosa de Orión (conocida también como M42), descubrió que en su interior existían estrellas diminutas.

En 1658 diseñó un micrómetro para medir pequeñas distancias angulares, con el cual Huygens pudo determinar el tamaño aparente de los planetas o la separación de los satélites planetarios. También estudió el cambio en la forma e iluminación de los anillos mientras el planeta giraba alrededor del Sol. En honor suyo, la sonda de exploración de Titán construida por la ESA lleva su nombre: sonda Huygens.

Astrónomo

Owen Gingerich

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Biografía de Owen Gingerich
Tomada de alchetron.com

Biografía de Owen Gingerich

Owen Jay Gingerich (1930) es astrónomo y educador estadounidense, ganador del premio Jules Janssen de 2006. Fue profesor e investigador de astronomía e historia de la ciencia y de la tecnología en la Universidad de Harvard. Sus logros incluyen investigaciones sobre modelos de atmósferas estelares e historia de la astronomía. Está considerado una autoridad en el estudio de Johannes Kepler y Nicolás Copérnico. Ha publicado más de 200 artículos de investigación, siendo autor de obras, como The Great Copernicus Chase and other Adventures in Astronomical History, The Book Nobody Read y God’s Universe.

En la actualidad, es astrónomo emérito en el Observatorio Astrofísico Smithsoniano. También es miembro de la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias, de la Sociedad Filosófica Estadounidense y de la Academia Internacional de Historia de la Ciencia.

Primeros años

Gingerich nació en una familia menonita en Washington, Iowa, pero se crio en Kansas, donde llegó interesarse por la astronomía. Su padre, Melvin Gingerich, un historiador fue profesor en el Bethel College hasta 1947. Ese año, la familia se trasladó a Indiana y Gingerich comenzó a asistir a Goshen College, donde se graduó en 1951. Dos años después obtuvo su licenciatura (1953) y luego un doctorado (1962) por la Universidad de Harvard.

Docencia

Tras graduarse, en 1955, comenzó a trabajar en la Universidad de Beirut siendo director del observatorio universitario y profesor asistente de astronomía hasta 1958. Entre 1958 y 1959 fue profesor en el Wellesley College. En la década de 1960 comenzó a enseñar en la Universidad de Harvard, institución en la que enseñó gran parte de su carrera. Allí, fue lector desde 1960 a 1968; profesor asociado de 1968 a 1969; profesor de astronomía e historia de la ciencia de 1969 a 2000 y director del departamento de Historia de Ciencia entre 1992 y 1993. Al jubilarse en el 2000, Gingerich, se convirtió de profesor emérito.

Carrera y contribuciones

Eris / Crédito: ja:user:West, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

En Harvard, sus conferencias se hicieron conocidas por sus esquemas para llamar la atención. Entre ellos estaba impulsarse fuera del aula utilizando un extintor para demostrar la tercera ley del movimiento de Newton; también llegó vestirse como un erudito latino del siglo XVI. Desde 1962,  Gingerich está asociado con el Instituto Smithsoniano a través del Observatorio Astrofísico Smithsonian (en el 2000 se convirtió en astrónomo emérito).  Fue presidente del Comité de Definición de Planetas de la Unión Astronómica Internacional, que se encargó de actualizar la definición astronómica de planeta  en 2006 para reflejar descubrimientos recientes como el planeta enano Eris. Esta misma organización, clasificó Plutón como un planeta enano.

Además de la investigación astronómica, Gingerich ha estudiado la historia de la astronomía. En la década de 1950, investigó la vida de Charles Messier y el Catálogo Messier, encontrando notas sobre dos objetos adicionales descubiertos por Pierre Méchain, que agregó al Catálogo. Entre ellos, la Galaxia espiral M108 (NGC 3556) y la  Galaxia espiral M109 (NGC 3992). También investigó los objetos perdidos de Messier y concluyó que M91 era probablemente un cometa y que M102 probablemente era una duplicación de M101. La primera conclusión resulto ser incorrecta, actualmente se sabe que M91 es una galaxia espiral, mientras que la identificación de M102 sigue siendo ambigua.

Gingerich es una autoridad reconocida tanto en el conocimiento de Johannes Kepler como en el de Nicolás Copérnico, especialmente en lo que respecta al De revolutionibus orbium coelestium. También es un experto en las observaciones astronómicas de Galileo. Gingerich desempeñó un papel destacado al establecer que las imágenes lunares en acuarela de una célebre copia del Sidereus nuncius de Galileo eran falsificaciones modernas y no fueron hechas por  Galileo.

Obras

Entre sus obras más conocidas, figuran The Book Nobody Read (2004), un estudio sobre la difusión e influencia del De revolutionibus de Copérnico;  God’s Universe (2006) y God’s Planet (2014), que tratan sobre la intersección de la ciencia y la religión; y The Great Copernicus Chase and other Adventures in Astronomical History (1992),  sobre la historia de la astronomía. Gingerich también ha publicado más de 200 artículos de investigación y 300 reseñas y es colaborador habitual de varias páginas de enciclopedias.

Como cristiano, considera que aunque el diseño inteligente es una idea filosóficamente interesante,  no se puede contraponer a la explicación científica de la evolución de las especies.

Reconocimientos

Por su trabajo, Gingerich ha recibido numerosos reconocimientos. En 1981 recibió la Orden del Mérito polaca. Posteriormente obtuvo el premio Doggett Prize de 2000, el Premio Jules Janssen de 2006 y el Trotter Prize de 2009. En 2010 recibió el premio Convallaria Copernicana.

El asteroide 2658 Gingerich, descubierto en 1980, fue nombrado en su honor.

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Johann Gottfried Galle

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Biografía de Johann Gottfried Galle

Biografía de Johann Gottfried Galle

Johann Gottfried Galle (9 de junio de 1812-10 de julio de 1910) fue un astrónomo alemán,  descubridor del planeta Neptuno. Discípulo de Johan Encke, tras estudiar en la Universidad de Berlín, ocupó un puesto como asistente en el observatorio de la ciudad. Para 1840 había descubierto tres nuevos cometas. Se hizo famoso en 1846 al descubrir el planeta Neptuno, con los cálculos previamente hechos por el astrónomo francés Urbain Le Verrier. Más tarde fue director del observatorio de Breslau.

Vida

Galle nació el  9 de junio de 1812 en Radis, Alemania. Hijo mayor de J. Gottfried Galle y Marie Henriette Pannier, asistió a la secundaria en Wittenberg  y en 1830 comenzó estudios en la Universidad de Berlín. Tras graduarse fue profesor de matemáticas y física en el gymnasium de Guben. En 1835 comenzó a trabajar como asistente de Johann Franz Encke en el observatorio de la Berlín, donde permaneció por dieciséis años.

Astrónomo

En el observatorio, estudió los anillos de Saturno y sugirió un método, posteriormente exitoso, para medir la escala del sistema solar a través la observación de la paralaje de los asteroides. También se interesó por el estudio y la observación de los cometas. Entre 1839 y 1840 descubrió tres nuevos cometas.

Descubrimiento de Neptuno

Neptuno/ Imagen de WikiImages en Pixabay

Terminó en 1845 su tesis doctoral sobre las observaciones de Ole Rømer del tránsito por el meridiano de estrellas y planetas ocurrido entre el 20 y 23 de octubre de 1706.  Remitió una copia al astrónomo francés Urbain Le Verrier, del que recibió respuesta un año después, el 23 de septiembre de 1846. En la carta, Le Verreir le comunicaba con cálculos precisos la existencia de un nuevo planeta, el cual explicaba las perturbaciones gravitacionales sufridas por Urano. Le indicó la observación de una cierta región, en la que, siguiendo sus cálculos, probablemente aparecería dicho planeta. Esa misma noche, con el permiso de Encke y la ayuda de Heinrich Louis d’Arrest, Galle descubrió Neptuno a menos de un grado de la posición calculada por Le Verrier.

El crédito por el descubrimiento fue para tres, pues, además de Le Verrier, el astrónomo británico John Adams había calculado y predicho independientemente la existencia del octavo planeta.

Director y profesor

Por su descubrimiento, Galle recibió varios reconocimientos. En 1847 se convirtió en director del Observatorio de Königsberg; sin embargo, hubo de retirarse poco después debido a la posición de Carl Gustav J.Jacobi. Posteriormente, en 1851, fue nombrado director del observatorio de Breslau, cargo ocupó hasta 1856. Simultáneamente fue profesor de astronomía en la universidad de Breslavia, donde trabajó cerca de cuarenta y cinco años.

En 1897 abandonó Breslau y se dirigió a Potsdam, donde murió el 10 de julio de 1910, a la edad de 98 años. Con su hijo, fue autor de una lista de 414 cometas.

Honores

En su honor han sido nombrados, un cráter en la Luna, un cráter en Marte y el asteroide 2097 Galle. Uno de los anillos de Neptuno también lleva su nombre.

En 2012, Google le rindió homenaje con un doodle por el 200 aniversario de su cumpleaños.

Doodle 200 aniversario del nacimiento de Johann Gottfried Galle (9 de junio de 2012)

 

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John Couch Adams

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Biografía de John Couch Adams
See page for author, CC BY 4.0, via Wikimedia Commons

Biografía de John Couch Adams

John Couch Adams (5 de junio de 1819 – 21 de enero de 1892) fue un astrónomo y matemático británico. Predijo y calculó, independientemente de Urbain Le Verrier, la existencia y posición del planeta Neptuno, que fue descubierto por Johann Galle en 1846.  A partir de 1861 fue director del observatorio de Cambridge.

Vida

Adams nació en Cornwall, Inglaterra, en una familia de granjeros.  Sus padres fueron Thomas Adams y Tabitha Knill Grylls.Desde temprana edad sorprendió a todos con su talento para las matemáticas, podía hacer cálculos mentales sin necesidad de usar lapicero y papel. Tuvo su primera escolarización en una granja de Laneast, tras lo cual recibió clases de caligrafía, griego y matemáticas. Pronto superó a su maestro, enseñándose a sí mismo los textos estándar sobre el cálculo diferencial, la teoría de números , teoría de ecuaciones y la mecánica.

Estudios y el descubrimiento de Netptuno

En 1839 ingresó con una beca al St. Johns College, en Cambridge. Allí estudió matemáticas y  profundizo en su interés por la astronomía, lo que en últimas le llevó a investigar en 1841 – aun como estudiante- las irregularidades en el movimiento del planeta Urano. En 1843 llegó a la conclusión de que la inesperada órbita del planeta podía deberse a la presencia de un planeta hasta entonces desconocido. Envió todos sus cálculos al director del Observatorio de Cambridge, pero este no tomó ninguna acción con la información. Posteriormente Urbain Le Verrier llegó a la misma conclusión, calculó la posición en la que podría estar el planeta y envió la información a Johann Gottfried Galle, quien finalmente descubrió Neptuno en 1846.

Neptuno/ Imagen de WikiImages en Pixabay

El crédito por el descubrimiento fue inicialmente a Galle y Le Verrier, quienes fueron bañados de reconocimientos. Más tarde, y con algunas pruebas de su trabajo, se le acredito también como descubridor.

Trayectoria

La disparidad entre el crédito otorgado a Le Verrier y el otorgado a Adams no se compensó hasta pasados algunos años, aunque ambos se conocieron e hicieron amigos en 1847. Ese año, Adams, recibió el título de caballero, el cual rechazó. Un año después se instituyó en Cambridge el Premio Adams, otorgado a los mejores ensayos en física, matemáticas y astronomía. Para 1848 le fue otorgada la Medalla Copley de la Royal Society.

 Nombrado presidente de la Royal Astronomical Society, más tarde comenzó a trabajar en la teoría lunar; realizó varias tablas sobre el paralaje de la Luna. En 1858 ocupó la cátedra de matemáticas en la Universidad de St. Andrews, que dejó poco después para convertirse en profesor de astronomía y geometría Lowndeana en Cambridge. En 1861 fue nombrado director del observatorio de Cambridge. Desde ahí, realizó importantes observaciones. En 1866 estudió la lluvia de meteoros Leónidas.

Fue un ferviente admirador de Isaac Newton. Además de la astronomía, disfruto del cálculo de valores exactos, llegando a publicar en 1877 treinta y un números bernoullianos. Asimismo amplio la constante de Euler extendiéndola a 263 decimales.

Adams falleció el 21 de enero de 1892 en Cambridge. Tanto Adams como su esposa se encuentran enterrados en la misma ciudad.

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