Christiaan Huygens

Biografía de Christiaan Huygens
Caspar Netscher [Public domain]

Biografía de Christiaan Huygens

Christian Huygens (14 de abril de 1629 – 8 de julio de 1695) astrónomo, físico y matemático. Nació en La Haya, Países Bajos. Sus grandes aportes se dieron en el campo de la dinámica y la óptica. Fue el inventor del reloj de péndulo y realizó la primera exposición de la teoría ondulatoria de la luz. En suma, descubrió los anillos de Saturno y de Titán su satélite mayor. Su padre fue Constantin Huygens, una de las más importantes figuras del renacimiento en Holanda. Por ello, siempre estuvo en contacto con importantes pensadores del momento, por ejemplo, René Descartes quien era amigo de la familia. Huygens fue educado en la universidad de Leyden. Su reputación en los trabajos sobre óptica y dinámica se difundieron por toda Europa y en 1663 fue elegido socio fundador de la Royal Society.

Posteriormente, fue invitado por Luis XIV a Francia en el año 1666, y mientras permaneció en dicho país, Huygens fue uno de los fundadores de la Academia de Ciencias de Francia. Su nombre era ya respetado y admirado porque años atrás había diseñado una estrategia para pulir las lentes, logrando una imagen más nítida que le permitió descubrir el mayor satélite de Saturno, Titán, y dar la primera descripción detallada de los anillos de este planeta. Más adelante, estudió las estrellas de la nebulosa de Orión y las características de la superficie de Marte que lo llevaron a concluir la rotación de este planeta sobre su eje. En 1656 inventó un ocular de telescopio que lleva su nombre.

En 1673, calculó la longitud del péndulo simple equivalente y luego describió una solución al problema del péndulo compuesto, lo anterior fue compartido al público en la obra Horologium Oscillatorium. En la misma publicación obtuvo también una fórmula para calcular el periodo de oscilación de un péndulo simple y explicó sus leyes de la fuerza centrífuga para movimiento uniforme en un círculo. Decidió retornar a su país natal en 1681, construyó algunas lentes de grandes longitudes focales e inventó el ocular acromático para telescopios.

Poco después realizó un corto viaje a Inglaterra, donde se encontró con Newton, publicó su tratado sobre la teoría ondulatoria de la luz. Huygens asegura que la luz es un movimiento vibratorio en el éter, que se difundía y producía la sensación de luz al tropezar con el ojo. Basado en su teoría, pudo deducir las leyes de la reflexión y la refracción, y explicar el fenómeno de la doble refracción. Debemos indicar que hace parte de los más grandes científicos de la segunda mitad del siglo XVII, fue el primero en avanzar en el campo de la dinámica profundizando en los aportes de Galileo Galilei

y Descartes.

Entonces, fue Huygens quien resolvió en esencia el problema de la fuerza centrífuga. Lamentablemente, al ser una persona ensimismada y retraída fue muy solitario, por ello, no atrajo estudiantes o discípulos y tardó mucho en publicar sus descubrimientos, pero fue rápidamente olvidado luego de su muerte. Su vida estuvo atravesada también por los episodios de mala salud, y fue una de estas enfermedades quien se encargó de quitarle la vida el 8 de julio de 1965. Su valor y aporte están en varios campos de la ciencia, como el de la matemática, fue uno de los pioneros en el estudio de la Probabilidad (1656). En el introdujo algunos conceptos importantes en este campo, y resolvía algunos de los problemas propuestos por Pascal, Fermat y De Méré.

Además, resolvió numerosos problemas geométricos como la rectificación de la cisoide y la determinación de la curvatura de la cicloide. Sus aportes realmente fueron infinitos: también esbozó conceptos acerca de la derivada segunda. En cuanto a los trabajos en Física se enfocó en la mecánica y la óptica. En ese sentido, publicó su libro Horologium oscillatorum (1675); habla sobre la teoría del centro de oscilación, el principio de la conservación de las fuerzas vivas, centrándose esencialmente en las colisiones entre partículas, en ese punto se atrevió a corregir algunas ideas erróneas de Descartes y el funcionamiento del péndulo simple y del reversible.

Si nos vamos al ámbito de la óptica elaboró la teoría ondulatoria de la luz, partiendo del concepto de que cada punto luminoso de un frente de ondas puede considerarse una nueva fuente de ondas, este postulado recibió el nombre de Principio de Huygens. A partir de esta teoría explicó, en su obra Traité de la lumière, la reflexión, refracción y doble refracción de la luz. Más adelante la teoría quedó completamente validada por los experimentos de Thomas Young, a principios del siglo XIX. Llegó a construir varios telescopios basado en sus teorías y sus conocimientos sobre óptica.

Luego de varios experimentos se dedicó a construir instrumentos de focales cada vez mayores: elaboró un sistema especial para tallar este tipo de lentes, siendo ayudado por su amigo el filósofo Spinoza, pulidor de lentes de profesión. Gracias a uno de ellos pudo observar el planeta Saturno y un anillo (descubierto por Galileo con anterioridad que no pudo identificarlo claramente) y la existencia de un satélite, Titán. Después de una ardua observación dio a conocer la noticia en el año 1656. Debemos decir que, la astronomía creció considerablemente por el estudio de la Nebulosa de Orión (conocida también como M42), descubrió que en su interior existían estrellas diminutas.

En 1658 diseñó un micrómetro para medir pequeñas distancias angulares, con el cual Huygens pudo determinar el tamaño aparente de los planetas o la separación de los satélites planetarios. También estudió el cambio en la forma e iluminación de los anillos mientras el planeta giraba alrededor del Sol. En honor suyo, la sonda de exploración de Titán construida por la ESA lleva su nombre: sonda Huygens.

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