Ray Charles

Ray Charles
Dominio Público

Biografía de Ray Charles

Ray Charles Robinson (23 de septiembre de 1930 – 10 de junio de 2004) músico, cantautor, arreglista y compositor. Nació en Albany, Estados Unidos. A la edad de cinco años comenzó a sufrir una enfermedad que poco a poco le fue quitando la capacidad visual. Su familia se mudó a una zona de bajos recursos en Greenville, Florida. En un principio Ray estuvo en su casa permanentemente debido a su baja capacidad visual, era muy difícil que asistiera a la escuela. Posteriormente, en 1945 ingresó a la Escuela de Sordos y Ciegos de la Florida, en la ciudad de San Agustín donde comenzó a desarrollar sus habilidades musicales.

En la escuela aprendió mucho sobre música clásica, pero Charles mostró un interés por el jazz y el blues, en su casa acostumbraba a oírlo por la radio. En la escuela también aprendió a leer en el sistema Braille luego de quedar totalmente ciego a los 10 años de edad,  Ray Charles también aprendió a leer y componer música en este sistema. Era un chico muy activo, participó en distintos eventos musicales. En su adolescencia admiró profundamente a King Cole. Charles se trasladó a  Seattle, en donde conformo un trío llamado McSon Trio, conocido popularmente como Maxim Trio.

En 1950 tuvo el privilegio de conocer al cantante y guitarrista de blues Lowell Fulson, con quien se asoció y emprendió una serie de giras por el país. También participó en las bandas de T-Bone Walker y de Joe Turner, que figuraban entonces entre los máximos exponentes del blues. Un año después, y con una corta carrera Charles es capaz de asegurar que su disco este en los primeros puestos de las listas musicales de Norteamérica. Obtuvo su primer top ten, con Baby, Let Me Hold Your Hand.

En ese momento, compuso varias canciones góspel con letras populares, esto fue en ocasiones cuestionado, pero él aseguraba que era parte de la tradición de la gente negra en Estados Unidos. Su estilo en la música góspel fue comparado con el de artistas como Thomas A. Dorsey, Solomon Burke o incluso Little Richard. Charles fue un músico variado e integral, en sus albúmenes podemos encontrar desde el blues o el góspel más tradicional hasta el jazz o el soul, estilo en el que desarrolló una vertiginosa carrera. Sus cientos de grabaciones son imposibles de catalogar, por el eclecticismo que siempre le caracterizó. Durante su larga carrera recibió doce premios Grammy.

Realmente cuando firmó el contrato con el agente Ahmet Ertegun, que lo integró en la compañía Atlantic Records, Ray Charles impulsó su carrera estrepitosamente,  sería conocido como una de las figuras imprescindibles del rhythm & blues y uno de los mejores músicos negros del siglo XX. Cuando se unió con Ruth Brown, formó una banda en la que también se integraron David Newman y Joe Bridgewater. Ray Charles fue capaz de crear una magnífica fusión entre el blues, el góspel y el swing, e impuso a su música también lo frenético del rock & roll.

Gracias a su canción I got a woman (1954) se situó en lo más alto de la música negra. A este le seguirían otros grandes éxitos como Hallelujah o I love her so, en los que innovo integrando el piano eléctrico en bandas de rhythm & blues. Estas bandas se asemejaban ya a grandes orquestas. Grabó con Milt Jackson el famoso Soul brothers. A pesar de tener gran reconocimiento Charles humildemente continuaba asistiendo a pequeños festivales carismáticos como el de Newport o en el templo del jazz, el conocido Carnegie Hall (1959). En 1960 visitó Europa y triunfó con su éxito Georgia in my mind; podemos asegurar que fue más reconocido en Europa que en su país natal.

Como pianista, también consolidó un estilo propio: marcado y percusivo; fue casi insuperable dentro del estilo del blues negro. Charles acostumbró al público a oír acordes superpuestos, ritmos frenéticos o melodías suaves y cadenciosas en las baladas. Tocaba también, aunque muy empíricamente, el saxo. Su inmensa popularidad hicieron que llegara a la pantalla gigante: algunas de sus películas fueron Swingin’ alone, de Charles Barton (1960), o Ballad in blue, dirigida por Paul Henried (1964). En 1978 publicó su autobiografía, Brother Ray.

Charles realizó un dueto llamado Genius loves Company, en este participaron Norah Jones, Van Morrison y B.B. King, fue realmente un éxito en ventas y logró ubicarse en la posición número 2 de las listas de los más vendidos de Estados Unidos. En febrero de 2005, el disco fue galardonado con ocho premios Grammy. En enero de 2005 se estrenó un largometraje basado en su vida bajo el título de Ray, dirigido por Taylor Hackford e interpretado por Jamie Foxx, quien ganaría por su interpretación el Oscar al mejor actor.

Charles se alistaba para llevar a cabo su concierto número 10.000 en el Teatro Griego de Los Ángeles  pero una enfermedad hepática, que mucho tiempo se le detectó, le impidió cumplir su objetivo. Charles Ray murió pocas semanas antes de la fecha prevista para el gran concierto, el 10 de junio de 2004. A su funeral acudieron más de 1.500 personas entre ellos familiares, amigos y cientos de admiradores en el exterior. Grandes leyendas de la música, como B.B. King, Steve Gander y Willie Nelson alzaron su voz para darle un último adiós.

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