Peter Higgs

Peter Higgs
Foto: Bengt Nyman / CC BY 2.0

Biografía de Peter Higgs

Peter Ware Higgs (29 de mayo de 1929) físico. Nació en Newcastle, Tyne y Wear, Inglaterra. Su padre fue un ingeniero de sonido que trabajó en varios lugares pero la mayor parte de su vida sirvió para la BBC. Su padre siempre estuvo a su cuidado, porque Peter padecía de asma, en varias ocasiones tuvo que trasladarse a otras zonas para no tener recaídas. Por ello, no pudo estar en una escuela constantemente y su educación fue particular, además, la Segunda Guerra Mundial obligó que su formación fuera en su casa.

Su padre fue trasladado a Bedford, así que se quedó con su madre en Bristol, donde pudo ingresar a la escuela secundaria de Cotham donde mostró ser un estudiante brillante, recibió varios premios, especialmente en la asignatura de Física, este gusto era compartido con uno de sus compañeros de la escuela, Paul Dirac, reconocido actualmente como el padre de la mecánica cuántica moderna. Higgs ingresó a los 17 años a la City of London School, donde se especializó en matemáticas, después ingresó en el King’s College de Londres y obtuvo el título de físico con el mejor promedio.

Higgs amaba estudiar y era un joven muy inquieto, por ello, realizó un nuevo estudio esta vez de doctorado en física. Mientras finalizaba sus estudios se desempeñó como colaborador de investigación Senior en la Universidad de Edimburgo, después tuvo varios cargos menores en la University College London y el Imperial College London. Su popularidad y admiración empezaron a crecer hasta que ganó el puesto de Catedrático en Matemáticas en el University College London. Años después, ostentó el cargo de Catedrático en Física teórica en la Universidad de Edimburgo.

Durante este periodo como catedrático desarrolló varias inquietudes frente a la existencia de la elusiva partícula o bosón. En una caminata cotidiana por los montes Cairngorms, en Escocia, decidió sentarse a escribir sobre el tema, del cual luego salieron dos artículos. Higgs presentó uno de ellos a la revista Physics Letters, pero inicialmente fue rechazado. De todos modos, no dejó de insistir y envió el mismo artículo a la Physical Review Letters, otra importante revista científica, su respuesta fue positiva y al poco tiempo su artículo fue publicado.

Peter Higgs fue un científico que generó varias y agudas polémicas debido a la declaración de su ateísmo, afirmó que la partícula o bosón no tiene ninguna relación con Dios, sino con la ciencia y el pensamiento humano. No obstante, nunca rechazó la idea de que la ciencia y la religión pueden ser compatibles, con tal de que uno no sea dogmático. Por ello, también rechazó el “ateísmo militante”.

Higgs constituyó lo que hoy se conoce como el campo de Higgs esta teoría desarrolla la idea de que las partículas no estaban conformadas por una masa al comienzo del universo; estas la fueron adquiriendo, una fracción de segundo después, como reacción a la interactuación con un campo teórico, llamado el campo de Higgs. En suma fue reconocido por su proposición de la ruptura de la simetría en la teoría electro débil, en donde explicó el origen de la masa de las partículas elementales en general, y de los bosones W y Z en particular. De este proceso surge una nueva partícula: el bosón de Higgs.

Higgs se basó en las teorías del teórico Yoichiro Nambu, realizó diversos trabajos en la Universidad de Chicago, este fue el responsable de la  teoría conocida como Ruptura espontánea de la simetría. Luego de varios estudios y publicaciones este físico fue miembro de la Royal Society en 1983 y más adelante, miembro del «Institute of Physics» en 1991. Su renombre fue tal que la Universidad de Edimburgo creó una cátedra con su nombre en Física Teórica. En este momento, Higgs estaba afrontando una grave situación personal, la separación con su esposa, madre de sus dos hijas. Luego de un largo periodo como catedrático en dicha universidad decidió retirarse en el año 2006 debido a su agotamiento físico.

El trabajo de Higgs continuó aunque de manera más pausada. Su obra fue reconocida el 29 de mayo de 2013, Peter Higgs, François Englert, y el Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN) de Ginebra, recibieron el premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica. En el mismo año en el mes de octubre Higgs recibió  el Premio Nobel de Física, la razón fue su  descubrimiento teórico de un mecanismo que aportó a la comprensión del origen de la masa de las partículas subatómicas y que fue validado por el descubrimiento de la predicha partícula fundamental.

Higgs no solo fue admirado por sus importantes trabajos sino por su entrega, disciplina y por la humildad que demostró en su vida diaria. Muchos científicos que trabajaron con él, lo describieron como un hombre tímido, muy discreto y algo huidizo. Casi nunca se le vio dando declaraciones públicas y odiaba la persecución de los medios, en el momento en que se anunció el trascendental descubrimiento del bosón de Higgs en el año 2012 en el Gran Colisionador de Partículas del Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN).

Peter Higgs es uno de los científicos, aún con vida, que ha sido considerado relevante por su aporte a la humanidad, a la física y la ciencia. Su descubrimiento evidentemente abrió nuevos horizontes hacia la comprensión del complejo mundo en que vivimos. Sus aportes a la ciencia y su extraordinario legado nos permiten afirmar que sin dudarlo, es uno de los más grandes científicos de nuestra época.

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