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Astrónomo

Carl Sagan

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Biografía de Carl Sagan
By NASA/JPL [Public domain], via Wikimedia Commons

Biografía de Carl Sagan

Carl Sagan (9 de noviembre de 1934- 20 de diciembre de 1996) astrónomo, astrofísico, cosmólogo, escritor y divulgador científico. Nació en Nueva York, Estados Unidos. Su familia era judía proveniente de Ucrania. Su padre, Sam Sagan, era un trabajador de una industria textil, y su madre, Rachel Molly Gruber, se dedicó al cuidado de sus hijos. La familia vivía en un lugar modesto, durante la Gran Depresión la situación empeoró y su padre tuvo que trabajar como acomodador en una sala de cine. Desde niño Carl demostró su gusto por la galaxia y los dinosaurios. Desde muy temprana edad empezó a escribir sobre ciencia, Carl habla de esta etapa en su libro El mundo y sus demonios.

Sagan desarrolló más su pasión por la ciencia cuando su padre lo llevó a la Exposición Universal de Nueva York. Cuando se desató la II Guerra Mundial, su familia tuvo que soportar la zozobra y el dolor por sus parientes que vivían en Ucrania, muchos fueron asesinados o desaparecidos. En su adolescencia estudió en la escuela elemental, Sagan solía visitar la biblioteca pública, o asistir al Museo Americano de Historia Natural. Sus padres siempre apoyaron su sed de conocimiento. Sagan se graduó en la Rahway High School de Rahway, Nueva Jersey, en 1951. Y rápidamente ingresó a ​ la Universidad de Chicago, donde participó en la Ryerson Astronomical Society.

Ahora bien, en 1955 se graduó en Ciencias y al año siguiente obtuvo un máster en Física, pero sus ganas de prepararse no quedaron allí por eso se doctoró en Astronomía y Astrofísica. ​ Sagan obtuvo experiencia en el laboratorio del genetista Hermann Joseph Muller. Posteriormente, trabajó en el Smithsonian Astrophysical Observatory en Cambridge, Massachusetts. Para 1968 se incorporó a la Universidad Cornell en Ithaca, Nueva York, donde obtuvo una plaza para dictar un curso de pensamiento crítico. En 1971, fue nombrado profesor titular y director del Laboratorio de Estudios Planetarios.

La vida académica de este hombre fue muy agitada: fue Director Asociado del Centro de Radiofísica e Investigación Espacial de Cornell, fue el primer titular de la Cátedra David Duncan de Astronomía y Ciencias del Espacio. Y también desarrolló, en Londres, la edición de 1977 de las Royal Institution Christmas Lectures. Desde 1950 se desempeñó como asesor de la NASA, su labor principal fue instruir a los astronautas del Programa Apolo. Sagan participó en muchas de las misiones que enviaron naves espaciales robóticas a explorar el sistema solar, fue el responsable de planear varias expediciones. De hecho, fue Sagan quien preparó el primer mensaje físico enviado al espacio exterior: una placa anodizada, unida a la sonda espacial Pioneer 10, lanzada en 1972.

Sagan no se conformó con esta hazaña y siguió mejorando sus diseños; el mensaje más elaborado que ayudó a desarrollar y preparar fue el Disco de Oro de las Voyager. Fue un científico preocupado por la divulgación de los avances científicos, por eso se puso al mando como editor de la Revista Icarus, publicación para profesionales sobre investigación planetaria. También cofundó la Sociedad Planetaria, llegó a contener unos cien mil miembros en más de 149 países. Sagan ejerció también como presidente de la División de Ciencia Planetaria (DPS) de la Sociedad Astronómica Americana.

Debemos indicar que las contribuciones de Sagan fueron fundamentales para el descubrimiento de las altas temperaturas superficiales del planeta Venus. Que en 1960 se tenga conocimiento sobre las condiciones básicas de la superficie de dicho planeta fue gracias a Sagan que enumeró las posibilidades en un informe divulgado en un libro de Time-Life titulado Planetas. Expresó que, Venus, a diferencia de lo que se pensaba, era un planeta seco y muy caliente. Concluyó que la temperatura superficial debía de ser de unos 380 °C. luego participó en las primeras misiones del Programa Mariner a Venus.

Sagan también contribuyó a mejorar la comprensión de las atmósferas de Venus y Júpiter y de los cambios estacionales de Marte. Algo muy importante es que este hombre advirtió el calentamiento global como un peligro creciente, y comparó su progreso en la Tierra con la evolución natural de Venus. Sagan también tocó el tema de la posible vida extraterrestre. Sagan se casó con la escritora y activista, Ann Druyan, en junio de 1981, desde ese momento estuvo más inmiscuido en la actividad política, mostró su rechazo total a la carrera armamentística nuclear durante la presidencia de Ronald Reagan.

En el apogeo de la Guerra Fría, Sagan se enfocó en concienciar a la opinión pública sobre los efectos de una guerra nuclear argumentando el letal efecto contra el equilibrio de la Tierra. Fue coautor del libro A Path Where No Man Thought: Nuclear Winter and the End of the Arms Race; un análisis exhaustivo del fenómeno del invierno nuclear. Sagan se opuso al proyecto presentado por Reagan: Iniciativa de Defensa Estratégica, la idea era desarrollar un completo sistema de defensa contra ataques con misiles nucleares. Algo que causó polémica fue su postura como defensor de la marihuana y decidió aceptar públicamente que era consumidor.

Sagan estuvo casado tres veces: primero con la bióloga Lynn Margulis, luego con la artista y guionista Linda Salzman, y por último con la escritora y activista Ann Druyan. Durante mucho tiempo las personas se preguntaron sobre las creencias de este hombre quien se definió como agnóstico. Su visión sobre la religión ha sido comparada a la creencia de Einstein en el Dios de Spinoza. La visión del mundo que Sagan nos permite ver en sus libros lo muestran como un hombre naturalista y escéptica. Por ejemplo, en La recopilación Miles de millones, publicada póstumamente se muestra su visión sobre el aborto, algo que lo caracteriza como un ser librepensador.

En 1994, los ingenieros de Apple Computer bautizaron al Power Macintosh 7100 con el nombre en clave Carl Sagan como muestra de admiración. Aunque el científico expresó a Apple su rechazo. Fue diagnosticado con una mielodisplasia, fue sometido a varios trasplantes de médula ósea pero Carl Sagan falleció de neumonía a los 62 años de edad, el 20 de diciembre de 1996. Fue enterrado en el Cementerio Lakeview. Su popularidad se expandió cuando volvieron a retransmitir la serie documental de TV Cosmos: Un viaje personal (1980), de la que fue narrador y coautor. Fue un gran divulgador científico, siendo los más populares sus libros Cosmos. Por ello, ganó el Premio Pulitzer de Literatura General de No Ficción por su libro Los dragones del Edén.

Astrónomo

Owen Gingerich

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Biografía de Owen Gingerich
Tomada de alchetron.com

Biografía de Owen Gingerich

Owen Jay Gingerich (1930) es astrónomo y educador estadounidense, ganador del premio Jules Janssen de 2006. Fue profesor e investigador de astronomía e historia de la ciencia y de la tecnología en la Universidad de Harvard. Sus logros incluyen investigaciones sobre modelos de atmósferas estelares e historia de la astronomía. Está considerado una autoridad en el estudio de Johannes Kepler y Nicolás Copérnico. Ha publicado más de 200 artículos de investigación, siendo autor de obras, como The Great Copernicus Chase and other Adventures in Astronomical History, The Book Nobody Read y God’s Universe.

En la actualidad, es astrónomo emérito en el Observatorio Astrofísico Smithsoniano. También es miembro de la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias, de la Sociedad Filosófica Estadounidense y de la Academia Internacional de Historia de la Ciencia.

Primeros años

Gingerich nació en una familia menonita en Washington, Iowa, pero se crio en Kansas, donde llegó interesarse por la astronomía. Su padre, Melvin Gingerich, un historiador fue profesor en el Bethel College hasta 1947. Ese año, la familia se trasladó a Indiana y Gingerich comenzó a asistir a Goshen College, donde se graduó en 1951. Dos años después obtuvo su licenciatura (1953) y luego un doctorado (1962) por la Universidad de Harvard.

Docencia

Tras graduarse, en 1955, comenzó a trabajar en la Universidad de Beirut siendo director del observatorio universitario y profesor asistente de astronomía hasta 1958. Entre 1958 y 1959 fue profesor en el Wellesley College. En la década de 1960 comenzó a enseñar en la Universidad de Harvard, institución en la que enseñó gran parte de su carrera. Allí, fue lector desde 1960 a 1968; profesor asociado de 1968 a 1969; profesor de astronomía e historia de la ciencia de 1969 a 2000 y director del departamento de Historia de Ciencia entre 1992 y 1993. Al jubilarse en el 2000, Gingerich, se convirtió de profesor emérito.

Carrera y contribuciones

Eris / Crédito: ja:user:West, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

En Harvard, sus conferencias se hicieron conocidas por sus esquemas para llamar la atención. Entre ellos estaba impulsarse fuera del aula utilizando un extintor para demostrar la tercera ley del movimiento de Newton; también llegó vestirse como un erudito latino del siglo XVI. Desde 1962,  Gingerich está asociado con el Instituto Smithsoniano a través del Observatorio Astrofísico Smithsonian (en el 2000 se convirtió en astrónomo emérito).  Fue presidente del Comité de Definición de Planetas de la Unión Astronómica Internacional, que se encargó de actualizar la definición astronómica de planeta  en 2006 para reflejar descubrimientos recientes como el planeta enano Eris. Esta misma organización, clasificó Plutón como un planeta enano.

Además de la investigación astronómica, Gingerich ha estudiado la historia de la astronomía. En la década de 1950, investigó la vida de Charles Messier y el Catálogo Messier, encontrando notas sobre dos objetos adicionales descubiertos por Pierre Méchain, que agregó al Catálogo. Entre ellos, la Galaxia espiral M108 (NGC 3556) y la  Galaxia espiral M109 (NGC 3992). También investigó los objetos perdidos de Messier y concluyó que M91 era probablemente un cometa y que M102 probablemente era una duplicación de M101. La primera conclusión resulto ser incorrecta, actualmente se sabe que M91 es una galaxia espiral, mientras que la identificación de M102 sigue siendo ambigua.

Gingerich es una autoridad reconocida tanto en el conocimiento de Johannes Kepler como en el de Nicolás Copérnico, especialmente en lo que respecta al De revolutionibus orbium coelestium. También es un experto en las observaciones astronómicas de Galileo. Gingerich desempeñó un papel destacado al establecer que las imágenes lunares en acuarela de una célebre copia del Sidereus nuncius de Galileo eran falsificaciones modernas y no fueron hechas por  Galileo.

Obras

Entre sus obras más conocidas, figuran The Book Nobody Read (2004), un estudio sobre la difusión e influencia del De revolutionibus de Copérnico;  God’s Universe (2006) y God’s Planet (2014), que tratan sobre la intersección de la ciencia y la religión; y The Great Copernicus Chase and other Adventures in Astronomical History (1992),  sobre la historia de la astronomía. Gingerich también ha publicado más de 200 artículos de investigación y 300 reseñas y es colaborador habitual de varias páginas de enciclopedias.

Como cristiano, considera que aunque el diseño inteligente es una idea filosóficamente interesante,  no se puede contraponer a la explicación científica de la evolución de las especies.

Reconocimientos

Por su trabajo, Gingerich ha recibido numerosos reconocimientos. En 1981 recibió la Orden del Mérito polaca. Posteriormente obtuvo el premio Doggett Prize de 2000, el Premio Jules Janssen de 2006 y el Trotter Prize de 2009. En 2010 recibió el premio Convallaria Copernicana.

El asteroide 2658 Gingerich, descubierto en 1980, fue nombrado en su honor.

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Astrónomo

Johann Gottfried Galle

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Biografía de Johann Gottfried Galle

Biografía de Johann Gottfried Galle

Johann Gottfried Galle (9 de junio de 1812-10 de julio de 1910) fue un astrónomo alemán,  descubridor del planeta Neptuno. Discípulo de Johan Encke, tras estudiar en la Universidad de Berlín, ocupó un puesto como asistente en el observatorio de la ciudad. Para 1840 había descubierto tres nuevos cometas. Se hizo famoso en 1846 al descubrir el planeta Neptuno, con los cálculos previamente hechos por el astrónomo francés Urbain Le Verrier. Más tarde fue director del observatorio de Breslau.

Vida

Galle nació el  9 de junio de 1812 en Radis, Alemania. Hijo mayor de J. Gottfried Galle y Marie Henriette Pannier, asistió a la secundaria en Wittenberg  y en 1830 comenzó estudios en la Universidad de Berlín. Tras graduarse fue profesor de matemáticas y física en el gymnasium de Guben. En 1835 comenzó a trabajar como asistente de Johann Franz Encke en el observatorio de la Berlín, donde permaneció por dieciséis años.

Astrónomo

En el observatorio, estudió los anillos de Saturno y sugirió un método, posteriormente exitoso, para medir la escala del sistema solar a través la observación de la paralaje de los asteroides. También se interesó por el estudio y la observación de los cometas. Entre 1839 y 1840 descubrió tres nuevos cometas.

Descubrimiento de Neptuno

Neptuno/ Imagen de WikiImages en Pixabay

Terminó en 1845 su tesis doctoral sobre las observaciones de Ole Rømer del tránsito por el meridiano de estrellas y planetas ocurrido entre el 20 y 23 de octubre de 1706.  Remitió una copia al astrónomo francés Urbain Le Verrier, del que recibió respuesta un año después, el 23 de septiembre de 1846. En la carta, Le Verreir le comunicaba con cálculos precisos la existencia de un nuevo planeta, el cual explicaba las perturbaciones gravitacionales sufridas por Urano. Le indicó la observación de una cierta región, en la que, siguiendo sus cálculos, probablemente aparecería dicho planeta. Esa misma noche, con el permiso de Encke y la ayuda de Heinrich Louis d’Arrest, Galle descubrió Neptuno a menos de un grado de la posición calculada por Le Verrier.

El crédito por el descubrimiento fue para tres, pues, además de Le Verrier, el astrónomo británico John Adams había calculado y predicho independientemente la existencia del octavo planeta.

Director y profesor

Por su descubrimiento, Galle recibió varios reconocimientos. En 1847 se convirtió en director del Observatorio de Königsberg; sin embargo, hubo de retirarse poco después debido a la posición de Carl Gustav J.Jacobi. Posteriormente, en 1851, fue nombrado director del observatorio de Breslau, cargo ocupó hasta 1856. Simultáneamente fue profesor de astronomía en la universidad de Breslavia, donde trabajó cerca de cuarenta y cinco años.

En 1897 abandonó Breslau y se dirigió a Potsdam, donde murió el 10 de julio de 1910, a la edad de 98 años. Con su hijo, fue autor de una lista de 414 cometas.

Honores

En su honor han sido nombrados, un cráter en la Luna, un cráter en Marte y el asteroide 2097 Galle. Uno de los anillos de Neptuno también lleva su nombre.

En 2012, Google le rindió homenaje con un doodle por el 200 aniversario de su cumpleaños.

Doodle 200 aniversario del nacimiento de Johann Gottfried Galle (9 de junio de 2012)

 

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Astrónomo

John Couch Adams

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Biografía de John Couch Adams
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Biografía de John Couch Adams

John Couch Adams (5 de junio de 1819 – 21 de enero de 1892) fue un astrónomo y matemático británico. Predijo y calculó, independientemente de Urbain Le Verrier, la existencia y posición del planeta Neptuno, que fue descubierto por Johann Galle en 1846.  A partir de 1861 fue director del observatorio de Cambridge.

Vida

Adams nació en Cornwall, Inglaterra, en una familia de granjeros.  Sus padres fueron Thomas Adams y Tabitha Knill Grylls.Desde temprana edad sorprendió a todos con su talento para las matemáticas, podía hacer cálculos mentales sin necesidad de usar lapicero y papel. Tuvo su primera escolarización en una granja de Laneast, tras lo cual recibió clases de caligrafía, griego y matemáticas. Pronto superó a su maestro, enseñándose a sí mismo los textos estándar sobre el cálculo diferencial, la teoría de números , teoría de ecuaciones y la mecánica.

Estudios y el descubrimiento de Netptuno

En 1839 ingresó con una beca al St. Johns College, en Cambridge. Allí estudió matemáticas y  profundizo en su interés por la astronomía, lo que en últimas le llevó a investigar en 1841 – aun como estudiante- las irregularidades en el movimiento del planeta Urano. En 1843 llegó a la conclusión de que la inesperada órbita del planeta podía deberse a la presencia de un planeta hasta entonces desconocido. Envió todos sus cálculos al director del Observatorio de Cambridge, pero este no tomó ninguna acción con la información. Posteriormente Urbain Le Verrier llegó a la misma conclusión, calculó la posición en la que podría estar el planeta y envió la información a Johann Gottfried Galle, quien finalmente descubrió Neptuno en 1846.

Neptuno/ Imagen de WikiImages en Pixabay

El crédito por el descubrimiento fue inicialmente a Galle y Le Verrier, quienes fueron bañados de reconocimientos. Más tarde, y con algunas pruebas de su trabajo, se le acredito también como descubridor.

Trayectoria

La disparidad entre el crédito otorgado a Le Verrier y el otorgado a Adams no se compensó hasta pasados algunos años, aunque ambos se conocieron e hicieron amigos en 1847. Ese año, Adams, recibió el título de caballero, el cual rechazó. Un año después se instituyó en Cambridge el Premio Adams, otorgado a los mejores ensayos en física, matemáticas y astronomía. Para 1848 le fue otorgada la Medalla Copley de la Royal Society.

 Nombrado presidente de la Royal Astronomical Society, más tarde comenzó a trabajar en la teoría lunar; realizó varias tablas sobre el paralaje de la Luna. En 1858 ocupó la cátedra de matemáticas en la Universidad de St. Andrews, que dejó poco después para convertirse en profesor de astronomía y geometría Lowndeana en Cambridge. En 1861 fue nombrado director del observatorio de Cambridge. Desde ahí, realizó importantes observaciones. En 1866 estudió la lluvia de meteoros Leónidas.

Fue un ferviente admirador de Isaac Newton. Además de la astronomía, disfruto del cálculo de valores exactos, llegando a publicar en 1877 treinta y un números bernoullianos. Asimismo amplio la constante de Euler extendiéndola a 263 decimales.

Adams falleció el 21 de enero de 1892 en Cambridge. Tanto Adams como su esposa se encuentran enterrados en la misma ciudad.

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